California: Cómo los pozos de petróleo a metros de hogares y escuelas en medio de Los Ángeles están deteriorando la salud de la población

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Por Jill Johnston y Bhavna Shamasunder

Cuando el gobernador de California, Gavin Newsom, anunció el objetivo de eliminar gradualmente la perforación petrolera en todo el estado para 2045, se centró en su impacto en el cambio climático. Pero la extracción de petróleo también es un problema de salud, particularmente en Los Ángeles, donde miles de pozos de petróleo aún salpican la ciudad.

Estos pozos pueden emitir sustancias químicas tóxicas como benceno y otros irritantes al aire, a menudo a solo unos metros de las casas, las escuelas y los parques.

Los investigadores de salud ambiental, han estado estudiando los impactos de la extracción de petróleo en las comunidades circundantes. Su investigación muestra que las personas que viven cerca de estas operaciones petroleras urbanas sufren tasas de asma más altas que el promedio, así como sibilancias, irritación de los ojos y dolor de garganta. En algunos casos, el impacto en los pulmones de los residentes es peor que vivir al lado de una carretera o estar expuesto al humo de segunda mano todos los días.

Los Ángeles fue una vez una ciudad petrolera con bosques de torres de perforación

Hace más de un siglo, antes de Hollywood, la primera industria en auge en Los Ángeles fue la del petróleo.

El petróleo era abundante y fluía cerca de la superficie. A principios del siglo XX en California, las leyes escasas regían la extracción de minerales y los derechos sobre el petróleo se acumulaban a quienes podían sacarlo del suelo primero. Esto marcó el comienzo de un período de perforación desenfrenada, con pozos y maquinaria asociada atravesando el paisaje. 

A mediados de la década de 1920, Los Ángeles era una de las regiones exportadoras de petróleo más grandes del mundo.

Las plataformas petrolíferas estaban tan extendidas en toda la región que Los Angeles Times las describió en 1930 como “árboles en un bosque“. Las comunidades de la clase trabajadora inicialmente apoyaron a la industria porque prometía empleos, pero luego retrocedieron cuando sus vecindarios fueron testigos de explosiones y derrames de petróleo, junto con daños a largo plazo a la tierra, el agua y la salud humana .

Las tensiones sobre el uso de la tierra, los derechos de extracción y las subsiguientes caídas en los precios del petróleo debido a la sobreproducción eventualmente resultaron en restricciones a la perforación y una práctica de larga data de “autorregulación” voluntaria de las compañías petroleras, como las tecnologías de reducción de ruido. La industria comenzó a promocionar estos enfoques voluntarios para desviar la regulación gubernamental.

Cada vez más, las compañías petroleras disfrazaron sus actividades con enfoques como operar dentro de edificios, construir muros altos y diseñar islas frente a Long Beach y otros sitios para integrarse con el paisaje. La perforación petrolera estaba oculta a plena vista.

Hoy en día hay más de 20.000 pozos activos, inactivos o abandonados repartidos en un condado de 10 millones de habitantes. Aproximadamente un tercio de los residentes viven a menos de una milla de un pozo activo, algunos justo al lado .

Desde la década de 2000, el avance de las tecnologías extractivas para acceder a depósitos más difíciles de alcanzar ha provocado un resurgimiento de las actividades de extracción de petróleo. A medida que la extracción en algunos vecindarios ha aumentado, las personas que viven en el sur de Los Ángeles y otros vecindarios en campos petroleros han notado olores frecuentes, hemorragias nasales y dolores de cabeza.

Más cerca de la perforación petrolífera urbana, peor función pulmonar

La ciudad de Los Ángeles actualmente no exige amortiguadores ni contratiempos entre la extracción de petróleo y los hogares. Aproximadamente el 75% de los pozos de petróleo o gas activos están ubicados dentro de los 500 metros (1,640 pies) de “usos sensibles de la tierra”, como hogares, escuelas, instalaciones de cuidado infantil, parques o instalaciones residenciales para personas mayores.

A pesar de esa proximidad y más de un siglo de extracción de petróleo en Los Ángeles, ha habido pocos estudios sobre cómo afecta la salud de los residentes. Trabajadores de salud comunitarios han estado midiendo el impacto que los pozos de petróleo están teniendo en los residentes, particularmente en los vecindarios históricamente negros e hispanos.

El primer paso fue una encuesta puerta a puerta de 813 vecinos de 203 hogares cerca de pozos en el campo petrolífero Las Ciénegas, justo al sur y al oeste del centro de la ciudad. Se descubrió que el asma era significativamente más común entre las personas que vivían cerca de los pozos petroleros del sur de Los Ángeles que entre los residentes del condado de Los Ángeles en general. 

Casi la mitad de las personas con las que hablaron, el 45%, no sabía que los pozos petroleros estaban operando cerca y el 63% no sabía cómo comunicarse con las autoridades reguladoras locales para informar sobre olores o peligros ambientales.

A continuación, midieron la función pulmonar de 747 residentes a largo plazo, de entre 10 y 85 años, que vivían cerca de dos sitios de perforación. La capacidad pulmonar deficiente, medida como la cantidad de aire que una persona puede exhalar después de respirar profundamente, y la fuerza pulmonar, la fuerza con la que la persona puede exhalar, son predictores de problemas de salud como enfermedades respiratorias, muerte por problemas cardiovasculares y muerte prematura en general.

Se descubrió que cuanto más cerca vivía alguien de un pozo activo o recientemente inactivo, peor era la función pulmonar de esa persona, incluso después de ajustar por otros factores de riesgo como fumar, asma y vivir cerca de una autopista. Esta investigación demuestra una relación significativa entre vivir cerca de los pozos de petróleo y el deterioro de la salud pulmonar.

Las personas que vivían hasta 1.000 metros (0,6 millas) a favor del viento de un pozo mostraron una función pulmonar más baja en promedio que las que vivían más lejos y en contra del viento. El efecto sobre la capacidad y la fuerza de sus pulmones fue similar a los impactos de vivir cerca de una autopista o, para las mujeres, estar expuestas al humo de segunda mano.

Usando una red de monitoreo comunitario en el sur de Los Ángeles, se pudo distinguir la contaminación relacionada con el petróleo en los vecindarios cercanos a los pozos, encontrando peaks a corto plazo de contaminantes del aire y metano, un potente gas de efecto invernadero, en monitores a menos de 500 metros, aproximadamente un tercio de milla, de los sitios petroleros .

Cuando se detuvo la producción de petróleo en un sitio, el estudio observó reducciones significativas en toxinas como benceno, tolueno y n-hexano en el aire en vecindarios adyacentes. Estos productos químicos son irritantes, carcinógenos y toxinas reproductivas conocidas. También se asocian con mareos, dolores de cabeza, fatiga, temblores e irritación del sistema respiratorio, incluida la dificultad para respirar y, en niveles más altos, la función pulmonar deteriorada.

Comunidades vulnerables en riesgo

Muchas de las docenas de pozos de petróleo activos en el sur de Los Ángeles se encuentran en comunidades históricamente negras e hispanas que han sido marginadas durante décadas. Estos vecindarios ya están considerados entre los más contaminados, con los residentes más vulnerables del estado.

Pero mientras el gobernador declaró que ” California necesita ir más allá del petróleo “, su línea de tiempo actual permitiría que los pozos petroleros continúen operando durante las próximas dos décadas. Será necesario considerar una variedad de políticas, que incluyen amortiguadores, eliminaciones y controles de emisiones, para proteger la salud pública y acelerar la transición a fuentes de energía más limpias.

AUTORES: Jill Johnston , Profesora Asistente de Medicina Preventiva, Universidad del Sur de California y Bhavna Shamasunder , Profesora Asociada de Salud Ambiental, Occidental College

Este artículo se ha vuelto a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Lea el artículo original .


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